El agujero negro supermasivo más antiguo jamás encontrado se encuentra a 13.700 millones de años luz de distancia

Acechando en una vasta extensión del espacio, a 13.700 millones de años luz de distancia, los astrónomos han descubierto un monstruoso agujero negro.

El agujero negro supermasivo más antiguo jamás encontrado se encuentra a 13.700 millones de años luz de distancia

La luz de este agujero supermasivo ha llegado a la Tierra desde una época en que el universo estaba en sus etapas iniciales, cuando tenía solo el 5% de su edad actual. Esto significa que el agujero negro supermasivo se formó solo 690 millones de años después del Big Bang.

Lo notable del agujero negro supermasivo en cuestión es su masa, que es 800 millones de veces mayor que la de nuestro Sol. Que agujeros negros tan enormes crecieran tan pronto después del Big Bang (en términos relativos), ha generado innumerables preguntas sobre las condiciones del universo primitivo.

El descubrimiento fue realizado por un equipo de astrónomos, dirigido por Eduardo Bañados, de la Carnegie Institution for Science, que observó la entidad cósmica en un cuásar luminoso (en sí mismo un enorme objeto celeste compuesto por agujeros negros, que emiten grandes cantidades de energía).

“Reunir toda esta masa en menos de 690 millones de años es un desafío enorme para las teorías del crecimiento de agujeros negros supermasivos”, dijo Bañados. Sugiere a los astrónomos que el universo primitivo tenía condiciones que facilitaron la creación de grandes agujeros negros con masas de hasta 100.000 veces la del Sol.

Esto se vuelve aún más marcado cuando se contrasta con los agujeros negros formados en el universo actual, que rara vez tienen una masa de más de unas pocas docenas de veces nuestro Sol. Insignificante, de verdad.

Además, el quásar Bañados, como se le llama, proviene de un momento particularmente misterioso en la historia del universo. Conocida como la época de la reionización, lo que suena como el título provisional de una novela de ciencia ficción, de hecho se refiere al universo en la etapa en que emergió de sus edades oscuras; la reionización hizo que los fotones viajaran libremente por el espacio, haciendo que el universo fuera transparente a la luz. La presencia de hidrógeno neutro en los alrededores del quásar de Bañados muestra el gas en su fase preionizada, lo que sugiere que la entidad en sí es una fuente en la época de reionización.

Resumiendo la magnitud de los hallazgos en relación a la época de reionización, Bañados explicó que: “Fue la última gran transición del universo y una de las fronteras actuales de la astrofísica”.

Se predice que el cuásar será uno de entre 20 y 100 de su tipo que existen en el cielo, por lo que el descubrimiento marca un gran paso adelante en el proceso de discernir a sus pares celestiales. Lo que la empresa necesita ahora es un equipo amplificado, dijo el director de Las Campas, Leopoldo Infante: “Este importante descubrimiento, junto con la detección de galaxias distantes, está dilucidando las condiciones del universo durante la época de reionización. Mientras esperamos la construcción de la nueva generación de telescopios gigantes, como el GMT, telescopios como el de Magallanes en el Observatorio Las Campanas en Chile seguirán desempeñando un papel crucial en el estudio del universo primitivo”.

Pasando a la NASA, cuyo Daniel Stern del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena avivó la anticipación: “Con varias instalaciones de próxima generación aún más sensibles que se están construyendo actualmente, podemos esperar muchos descubrimientos emocionantes en el universo primitivo en los próximos años. ”

Imagen de encabezado: por Robin Dienel, cortesía de Carnegie Institution for Science.