El problema de los desechos electrónicos de la Tierra se está volviendo ridículo

Al igual que nuestro servicio de boquilla al bienestar animal, los humanos somos muy buenos para hablar sobre la necesidad de proteger los recursos naturales, pero apenas gateamos cuando se nos pide que caminemos. Caso en cuestión: un nuevo informe de la Universidad de las Naciones Unidas reveló hoy que en 2016, nuestra montaña de desechos electrónicos creció un 8 % con respecto a 2014.

El problema de los desechos electrónicos de la Tierra se está volviendo ridículo

Eso es un gran aumento, y empeora cuando te das cuenta de la gran escala de los números involucrados: 44,7 millones de toneladas métricas (Mt). Eso todavía se siente un poco abstracto, así que pongámoslo en términos más reales: está viendo el peso de 4500 Torres Eiffel, o 1,23 millones de camiones de 18 ruedas y 40 toneladas completamente cargados que forman una línea desde Nueva York a Bangkok y viceversa. Enterrados en estos desechos: $ 55 mil millones en metales preciosos que no se reciclan, a pesar de las ofertas comerciales de reciclaje de teléfonos con cada actualización de dos años.158065_web

La peor parte (sí, aún no hemos llegado a la peor parte) es que este problema va a empeorar antes –y si– mejora. Los expertos de la Universidad de las Naciones Unidas pronostican un aumento adicional del 17 % (55,2 Mt) para 2021. “Esperábamos que el aumento fuera menor, pero para ser justos y realistas, nos enfrentaremos a más aumentos en los próximos dos años. ” Ruediger Kuehr, director del programa de bicicletas sostenibles de la Universidad de las Naciones Unidas me dice por teléfono desde su oficina en Alemania. “Justo ahora, en Navidad, vemos más y más dispositivos que vienen con baterías incorporadas y están llenando la montaña de desechos electrónicos”.

Por supuesto, el hecho de que los productos se desecharan en 2016 no significa que sean productos de 2016, por lo que es casi seguro que nuestro consumismo desenfrenado aún no nos alcance. “Esto también es un desperdicio histórico”, explica Kuehr. Incluso si va a los centros de reciclaje en el Reino Unido y Alemania o en cualquier otro lugar. Por lo general, es una mezcla: tienes cierta separación, pero es muy tosco. Los microondas se están uniendo a las aspiradoras, planchas y cepillos de dientes eléctricos, y demasiadas cosas terminan en el contenedor doméstico normal”.

Al igual que con los malos hábitos que alimentan el cambio climático, este es en gran medida un problema provocado por el mundo occidental, pero a medida que los países en desarrollo se enriquecen, es casi seguro que el patrón se extenderá. Con 17,3 kilogramos por habitante, Oceanía fue el peor generador de desechos electrónicos, seguido de cerca por Europa con 16,6 kg por ciudadano. Las Américas promedian 11,6 kg por habitante, Asia 4,2 kg y África solo 1,9 kg.

Hacer frente a la montaña de desechos electrónicostierra_en_bin

Si profundizara en el informe en busca de buenas noticias, sería esta: en el momento de redactar este informe, 67 de los 192 estados miembros de la ONU están cubiertos por leyes de gestión de desechos electrónicos, y eso cubre el 66% de la población mundial. En 2014, solo se cubrió el 44%, pero todavía no hay lugar para la autocomplacencia. “Incluso un aumento en la población mundial cubierta por la legislación sobre desechos electrónicos no significa necesariamente que la montaña de desechos electrónicos se esté reduciendo”, explica Kuehr.

Para abordar seriamente el problema, parece cada vez más necesario un replanteamiento radical de la forma en que compramos y usamos los bienes, porque como me dice Kuehr: "la producción de estos productos tiene la mayor carga ambiental", en lugar del consumo o la eliminación.

Entonces, si Kuehr fuera el rey del mundo por un día, ¿qué haría para tratar de abordar el problema? “Presionaría en la dirección de mejorar la capacidad de reparación, pero también convertiría a los fabricantes en propietarios de las máquinas”, responde. “Un movimiento hacia una sociedad de servicios donde nosotros, como consumidores, ya no estamos comprando el iPhone o el Samsung, sino que estamos comprando un servicio”.

Si de alguna manera provocamos este cambio radical de actitud, entonces “diseñarían los equipos de manera diferente para permitir el máximo acceso a los componentes para su reparación y reutilización”. Por supuesto, para que las empresas cambien su modelo de negocios, necesitan la aceptación del consumidor, y nuestro amor por las posesiones es un obstáculo serio que superar. “El mayor desafío es nuestra mentalidad como consumidores porque todavía preferimos tener un producto en propiedad en lugar de arrendarlo”, reconoce Kuehr.158066_web

Los consumidores que se interesan por la carga ambiental de sus hábitos sin duda ayudarían, y en este momento, está lejos de ser la prioridad de nuestra conciencia colectiva a pesar del daño que estamos causando. “Sería deseable un movimiento en la comercialización de productos hacia estos aspectos ambientales”, comenta Kuehr, aunque los gustos de Fairphone, que ponen estos problemas por encima de todo lo demás, luchan por hacer mella.

A pesar de ser parte de una investigación bastante desalentadora, Kuehr es sorprendentemente optimista. Cuando le pregunto si hay algo positivo que tomar, responde con un rotundo "definitivamente". Es posible que hayamos tardado en darnos cuenta de nuestro daño consumista, pero parece que lo estamos reconociendo, lo cual es un pequeño pero importante primer paso. “Aún queda mucho por hacer, pero se está moviendo más hacia la agenda, pero también hacia la mente del consumidor, y ese es un buen movimiento”, dice.

“Porque solo el conocimiento y la conciencia nos guiarán y nos cambiarán”. Esperemos que sí, por el bien del planeta.

Imagen por jon feinstein y Fondo Verde de Ruanda utilizado bajo Creative Commons.