Esta piedra extraterrestre no se parece a nada que hayamos visto en el sistema solar

Un pequeño guijarro encontrado en el suroeste de Egipto podría romper nuestra comprensión del sistema solar.

Esta piedra extraterrestre no se parece a nada que hayamos visto en el sistema solar

La piedra Hipatia, como se la llama, no proviene de la Tierra. Contiene compuestos microminerales que no provienen de nuestro planeta, ni de ningún tipo conocido de meteorito. De hecho, no se sabe que los compuestos se produzcan en ningún lugar de nuestro sistema solar y esto plantea dudas sobre la formación de nuestro propio planeta.

El origen extraterrestre de la piedra Hypatia se anunció por primera vez en 2013, cuando los científicos analizaron el guijarro, recogido del campo de vidrio del desierto de Libia y le dieron el nombre del antiguo astrónomo, Hipatia de Alejandría.

En 2015, ese hallazgo se volvió más interesante cuando un análisis posterior encontró que la piedra rica en diamantes era única entre los materiales extraterrestres; no como cualquier meteorito o cometa conocido.

Ahora, un estudio de la Universidad de Johannesburgo, publicado en Geochimica et Cosmochimica Acta, ha encontrado una falta de minerales de silicato en la piedra, lo que la distingue aún más del material que se encuentra en nuestro sistema solar. Los investigadores comparan el guijarro con un pastel de frutas que se ha caído de un estante en un poco de harina y se ha agrietado por el impacto.

"Podemos pensar en la masa mal mezclada de un pastel de frutas que representa la mayor parte del guijarro Hypatia, lo que llamamos dos 'matrices' mixtas en términos geológicos". dice profesor investigador principal Jan Kramers.

“Las cerezas confitadas y las nueces en el pastel representan los granos minerales que se encuentran en las 'inclusiones' de Hypatia. Y la harina que cubre las grietas de la torta caída representa los 'materiales secundarios' que encontramos en las fracturas de Hipatia, que son de la Tierra”.

El "pastel" habría tenido originalmente varios metros de espesor, pero se rompió cuando entró en la atmósfera terrestre. Sin embargo, los fragmentos restantes se pueden utilizar para obtener información sobre el todo.

Kramers explica que, si tuviera que triturar toda la Tierra hasta convertirla en polvo, obtendría material con una composición similar a los meteoritos condríticos no metálicos, con pequeñas cantidades de carbono y grandes cantidades de silicio. Sin embargo, lo extraño de Hypatia es que tiene una gran cantidad de carbono y una cantidad inusualmente pequeña de silicio.

"Aún más inusual, la matriz contiene una gran cantidad de compuestos de carbono muy específicos, llamados hidrocarburos poliaromáticos o PAH, un componente importante del polvo interestelar, que existía incluso antes de que se formara nuestro sistema solar", dice Kramers, y agrega que el polvo interestelar es “Encontrado en cometas y meteoritos que no se han calentado durante un período prolongado de su historia”.

Las cosas se vuelven más extrañas. La piedra Hypatia tiene aluminio metálico puro, que es extremadamente raro en nuestro sistema solar. También tiene granos súper raros de fosfuro de yodo de plata y moissanita (carburo de silicio), y un compuesto hecho principalmente de níquel y fósforo, con muy poco hierro, que nunca antes se había visto en la Tierra o en meteoritos.

"... tirando de la visión generalmente aceptada de la formación de nuestro sistema solar"

En conjunto, la falta de minerales de silicato y la existencia de compuestos extraños sugieren que el material del guijarro está hecho de material presolar, anterior a la formación de nuestro sistema solar. Esto altera nuestra comprensión del sistema solar, que generalmente se cree que se formó a partir de una nube homogénea de polvo interestelar.

"Ambas características indican que la nebulosa solar no era el mismo tipo de polvo en todas partes, lo que comienza a desvirtuar la visión generalmente aceptada de la formación de nuestro sistema solar", continuó Kramers.

Se necesita más investigación para determinar de dónde vino Hipatia. Los investigadores saben que debe haberse formado en un ambiente frío ("probablemente a temperaturas inferiores a las del nitrógeno líquido en la Tierra"), lo que significa que puede haber venido de más lejos que el Cinturón de Kuiper.

“Los cometas provienen principalmente del Cinturón de Kuiper, más allá de la órbita de Neptuno y unas 40 veces más lejos del sol que nosotros”, señala Kramer. “Algunos vienen de la Nube de Oort, incluso más lejos. Sabemos muy poco sobre las composiciones químicas de los objetos espaciales”.

Crédito de la imagen: Dr. Mario di Martino, INAF Osservatorio Astrofysico di Torino