Hallan restos de un pingüino gigante del tamaño de un HOMBRE en Nueva Zelanda

Los pingüinos son conocidos por su estatura diminuta. Incluso el más alto de la especie, el pingüino emperador, tiene un promedio de alrededor de 4 pies (1 metro), mientras que el más pequeño, el acertadamente llamado pequeño pingüino, mide solo 13 pulgadas (33 cm) de altura.

Hallan restos de un pingüino gigante del tamaño de un HOMBRE en Nueva Zelanda

Así que fue una sorpresa cuando los investigadores de Alemania y Nueva Zelanda encontraron los restos fosilizados de un pingüino extinto, de hace aproximadamente 55 millones de años, que se habría elevado sobre sus contrapartes modernas.

La especie gigante, denominada Kumimanu biceae, fue identificada a partir de un esqueleto parcial que data del Paleoceno tardío de Nueva Zelanda. Su fémur medía 161 mm, por lo que el equipo estimó que el pingüino habría pesado 101 kg y tenía una longitud corporal de 1,77 m (alrededor de 5 pies y 8 pulgadas), lo que lo convierte en uno de los pingüinos más grandes registrados hasta la fecha. K. biceae es también una de las especies de pingüinos más antiguas conocidas, ya que solo se conocen otras dos especies de hace 62 a 58 millones de años.

El gigantismo es una característica conocida de la evolución de los pingüinos, en la que el tamaño de las especies antiguas excedía al de los pingüinos vivos más grandes. Los especímenes gigantes están bien documentados desde hace aproximadamente 50 a 20 millones de años, pero los ejemplos más antiguos son mucho más raros.

Esto se debe, en parte, a la falta de restos, pero también a la dificultad de determinar el tamaño de los pingüinos extintos a partir de huesos tan fragmentados. Diferentes especies pueden tener diferentes proporciones, por ejemplo, por lo que simplemente saber la longitud de un hueso del muslo no siempre es suficiente para continuar de la misma manera que con los humanos, por ejemplo.

Dicho esto, los huesos de las extremidades principales son "claramente más grandes" que los Sphenisciformes más conocidos, la clasificación oficial de los pingüinos.

Fig. 3

Esta imagen muestra el esqueleto parcialmente preparado del pingüino gigante Kumimanu biceae del Paleoceno. Los rectángulos enfatizan el húmero y un hueso de la cintura escapular (coracoides)

"Incluso nuestra estimación conservadora de 185 mm para la longitud total mínima del húmero de K. biceae supera la longitud del húmero de casi todas las demás especies de pingüinos gigantes", explicó el autor Gerald Mayr del Instituto de Investigación Senckenberg. "La estimación máxima de 228 mm, que se basa en las proporciones del húmero de otros Sphenisciformes del Paleoceno, solo es superada por una estimación basada en fósiles muy grandes del Eoceno tardío de la Antártida".

Figura 1

Los autores creen que la nueva especie representa un “origen independiente de tamaño gigante”, que tuvo lugar poco después del origen de los pingüinos y cuando las aves pasaron de volar a bucear.

Estudios anteriores han encontrado que un aumento en la competencia por la alimentación entre los animales marinos a lo largo del Paleógeno jugó un papel importante en la extinción de las aves gigantes, incluidos los pingüinos y otras grandes aves buceadoras propulsadas por alas. También se ha citado como razón la competencia de los pinnípedos (focas) por las áreas seguras de reproducción.

Figura 2

El húmero (arriba) y un hueso de la cintura escapular (coracoide, abajo) del pingüino gigante Kumimanu biceae del Paleoceno, en comparación con los huesos correspondientes de uno de los pingüinos fósiles más grandes conocidos hasta la fecha (Pachydyptes ponderosus del Eoceno en Nueva Zelanda) y las de un pingüino emperador

Como explican los autores, la desaparición de los pingüinos gigantes coincidió con el surgimiento de los mamíferos marinos, pero las causas exactas siguen sin entenderse bien.

“En cualquier caso, la evolución de los pingüinos parece haber estado fuertemente influenciada por vertebrados no aviares: mientras que la extinción de finales del Cretácico de depredadores marinos y terrestres más grandes puede haber sido el impulsor ecológico de la pérdida de la capacidad de vuelo en los primeros Sphenisciformes”. y puede haber llevado en última instancia a la desaparición de las especies gigantes hacia el Mioceno.

La investigación se publica en la revista Nature Communications.

Imágenes: G. Mayr/Instituto de Investigación Senckenberg