Las palomas tienen una comprensión del espacio y el tiempo.

En la gran Copa del Mundo de las mentes de los animales, la paloma está feliz de llegar al torneo final. Parpadeando pasivamente, parecen ser la definición misma del diccionario de dim: hay una razón por la que la expresión "cerebro de pájaro" ha entrado en nuestro léxico, y no es halagadora.

Bird-cerebros de Gran Bretaña: las palomas tienen una comprensión del espacio y el tiempo

Pero parece que pueden estar pasando muchas más cosas en sus cerebros del tamaño de una nuez de lo que les habíamos dado crédito anteriormente. Específicamente, han puesto esas mentes diminutas en los conceptos abstractos de espacio y tiempo, y parecen entenderlos.

Esto es un poco sorprendente, ya que investigaciones previas sobre el tema sugieren que los animales, incluidos nosotros, procesan ambos conceptos a través de la corteza parietal: parte de la corteza cerebral que está asociada con procesos de pensamiento superiores, como el habla y la toma de decisiones. El problema es que las palomas no tienen corteza parietal, así que deben estar haciendo esto en otro lugar.

Por supuesto, sin dicha corteza parietal, cuestionar a las palomas sobre su comprensión del espacio y el tiempo tampoco te llevará a ninguna parte. Entonces, ¿cómo se prueba exactamente la capacidad de comprensión de una paloma?

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Los investigadores probaron a las aves con un cuestionario y la perspectiva de la comida para elegir la respuesta correcta. A las palomas se les mostró una línea horizontal en la pantalla de una computadora, con dos variables de espacio y tiempo: la línea podría ser de 6 cm o 24 cm, y podría estar en la pantalla durante dos u ocho segundos. Luego, las aves elegían uno de los cuatro símbolos visuales que indicaban una posible longitud o duración, y si elegían bien, obtendrían un refrigerio.

Pero esto solo lo lleva hasta cierto punto, por lo que los investigadores agregaron otras longitudes y diferentes períodos de tiempo para mezclar un poco las cosas. “La tarea ahora obliga a las palomas a procesar el tiempo y el espacio simultáneamente porque no pueden saber en qué dimensión van a ser evaluadas”, explica el profesor Edward Wasserman del departamento de psicología y ciencias del cerebro de la Universidad de Iowa.

Los resultados fueron claros: la variación en la longitud de la línea afectó el juicio de distancia de las palomas, mientras que los diferentes tiempos afectaron su percepción del tiempo. Las palomas estaban analizando el espacio y el tiempo en alguna parte, por lo que debe estar en una parte diferente del cerebro.

Entonces, ¿qué está pasando aquí? Si las aves no tienen corteza parietal, ¿dónde está ocurriendo el análisis? “Es una muy buena pregunta”, responde por correo electrónico Benjamin De Corte, estudiante de posgrado de la Universidad de Iowa y uno de los autores del artículo. “Si tuviera que adivinar, sería algo llamado nidopallium caudolaterale. Esa área parece ser crítica para el procesamiento cognitivo complejo en palomas y aves en general. Sin embargo, hasta donde yo sé, nadie ha evaluado esto todavía con respecto a las interacciones espacio-temporales”.

¿Cómo se podría probar eso? “Entrenaría a las palomas en la tarea que empleamos y evaluaría lo que están haciendo las neuronas en el nidopallium caudolaterale durante la tarea”, ofrece De Corte. “Básicamente, buscando neuronas que parezcan estar codificando tanto la longitud como la duración de la línea”.

Independientemente de lo que encuentre la investigación futura, estos resultados deberían poner figurativamente al gato entre las palomas. Aunque los gatos aparentemente tienen una comprensión compleja de la física, entonces, ¿quién sabe cómo se desarrollaría ese choque intelectual de los titanes?