Los pinzones de Darwin evolucionan en tiempo real en Galápagos creando una especie completamente nueva

Hace alrededor de 36 años, un extraño pájaro llegó a una de las islas Galápagos. Cantó una canción diferente a las otras aves, y su cuerpo y pico eran inusualmente grandes en comparación con todas las demás aves.

Los pinzones de Darwin evolucionan en tiempo real en Galápagos creando una especie completamente nueva

Pronto, el pájaro se sintió como en casa y, a pesar de sus diferencias, pudo cortejar a un miembro de los habitantes de la isla. Los dos pájaros se aparearon y su descendencia comenzó una nueva especie en tiempo real, frente a los ojos de los científicos. Esa especie ahora tiene 30 miembros, según un estudio publicado en Ciencia.

Investigadores de la Universidad de Princeton y la Universidad de Uppsala han estado estudiando los pinzones en las Islas Galápagos en el Océano Pacífico durante décadas. En 1981, un estudiante de posgrado notó al recién llegado porque estaba cantando una canción inusual y tenía un pico más grande que el resto de las aves.

"La novedad de este estudio es que podemos seguir la aparición de nuevas especies en la naturaleza", dijo B. Rosemary Grant, bióloga investigadora principal del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de Princeton. “Pudimos observar el apareamiento de dos pájaros de diferentes especies y luego seguir lo que sucedió para ver cómo ocurrió la especiación”.

El estudiante graduado estaba en la isla de Galápagos llamado Daphne Major cuando notó el ave. “No lo vimos volar desde el mar, pero lo notamos poco después de su llegada. Era tan diferente de las otras aves que sabíamos que no nació de un huevo en Daphne Major”, dijo Peter Grant, quien también estuvo presente cuando se descubrió el ave por primera vez.

El científico tomó una muestra de sangre del pájaro antes de liberarlo. Luego, el ave pasó a reproducirse con un pinzón terrestre de la especie Geospiz fortis, iniciando una nueva linaje – a los que llamaron los Big Birds. El equipo de investigación siguió a la nueva especie durante seis generaciones, tomando muestras de sangre para el análisis genético.

En el último estudio, investigadores de la Universidad de Uppsala estudiaron el ADN recolectado del padre aves y su descendencia a intervalos regulares. Resulta que el progenitor masculino original era un gran pinzón de cactus de la especie. Geospiza conirostris de la isla Española, que está a más de 100 kilómetros (unas 62 millas) de Daphne Major.

Debido a que su hogar estaba tan lejos, no tuvo la opción de irse a casa. En cambio, se decidió por una de las tres especies de pinzones de la isla. Esto demuestra lo importante que es el aislamiento geográfico a la hora de crear nuevas especies.

Las crías también estaban reproductivamente aisladas porque su canto, que se utiliza para atraer parejas, era inusual y no lograba atraer a las hembras de las especies residentes. Debido a esto, se aparearon con su propia especie.

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Los investigadores habían pensado que se necesitaba mucho tiempo para formar una nuevas especiespero en este caso sucedió en apenas dos generaciones.

"Es muy sorprendente que cuando comparamos el tamaño y la forma de los picos de Big Bird con las morfologías de los picos de las otras tres especies que habitan en Daphne Major, los Big Birds ocupan su propio nicho en el espacio de la morfología del pico", dijo Sangeet Lamichhaney, un becario postdoctoral en la Universidad de Harvard y el primer autor del estudio. "Por lo tanto, la combinación de variantes genéticas aportadas por las dos especies cruzadas en combinación con la selección natural condujo a la evolución de una morfología del pico que era competitiva y única".

Nuevos linajes como los Big Birds se han originado muchas veces durante la evolución de los pinzones de Darwin, dicen los autores. La mayoría de estos se habrán extinguido, pero algunos pueden haber llevado a la evolución de los contemporáneos. especies.

"No tenemos indicios sobre la supervivencia a largo plazo del linaje Big Bird, pero tiene el potencial de convertirse en un éxito y proporciona un hermoso ejemplo de una forma en que ocurre la especiación", dijo Leif Andersson, profesor de Uppsala. Universidad.. "Charles Darwin habría estado emocionado de leer este artículo".